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«Hay usuarios con bicis XC que irían mejor con una gravel», el presente y futuro de Niner con Phillip Lucas

Hablamos con Phillip Lucas sobre el gravel en Niner, su llamativa doble de gravel Niner MCR, el futuro de la marca, nuevos lanzamientos y mucho más

Niner emprende una nueva época para volver a ser innovadora y pionera en tecnología

Phillip Lucas es el responsable de comunicación de Niner en Europa, una marca que hace unos meses emprendió una nueva vida con la entrada de una inversora que ha permitido a la compañía retomar todos los proyectos que tenían en el cajón pendientes de ser completados. Los primeros resultados ya están aquí, como es el caso de la Niner RIP 9 RDO, la nuevas Niner RLT de gravel. Precisamente el gravel es la modalidad que Niner adoptó hace tiempo en su catálogo antes del boom que está experimentando en los últimos tiempos. Hablamos con Phillip sobre la apuesta de la marca por el gravel, la imagen de España como mercado y otras novedades de la compañía a corto plazo.

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Phillip Lucas

¿Es divertido? Esa es la principal pregunta que nos hacemos antes de lanzar un nuevo modelo

¿Qué supone el gravel dentro de Niner?

Gravel es un mercado donde hemos estado apostando desde 2013, cuando presentamos la primera gama de gravel. Fuímos de las pocas empresas que no solo tenían una bicicleta de gravel para probar a ver qué tal iba la modalidad, sino que teníamos una colección completa con carbono, aluminio y acero. 5 años después lanzamos toda la gama Niner RLT totalmente actualizada. Dependiendo del año el peso del gravel dentro de la empresa varía pero, para haceros una idea, llega a ser la mitad de las unidades que vendemos.

¿Cómo surgió la idea de apostar por el gravel desde Niner?

Empezamos como una marca de mountain bike, pero tenemos una filosofía bastante simple. Nos preguntamos si algo es divertido. Es la pregunta que nos hacemos antes de lanzar cualquier producto. ¿Es divertido? Entonces es la única pregunta que realmente cuenta cuando hacemos una bicicleta. La gente tiene muchas preguntas sobre el gravel. Si es mountain bike, si no es para senderos, si es para carretera… y quizás se están equivocando, o están confusos. La única pregunta que cuenta es, ¿es divertido? El slogan de la empresa es «Committed to Dirt», es decir, compromiso con el barro. Todo dentro de ese universo de barro que sea divertido, nos lanzamos a por ello.

Durante este tiempo, ¿cómo ves la evolución de este tipo de bicicletas? Hay cosas que han cambiado mucho.

Lo que estamos viendo en el mercado gravel ahora mismo es parecido a lo que vimos en el mountain bike en los años 90. Empiezan los años 90, la gente se estaba introduciendo mucho en el MTB. Del 93 al 97 había un montón de innovación. Muchísimas ideas de todo tipo. Algunas geniales, algunas locas, algunas tontas… pero cada vez había más variaciones. Recordar la frustración que hubo cuando aparecieron las bicicletas de freeride. Hasta entonces solo había bicicletas de XC y de DH. Luego el freeride se dividió en 2 con el all-mountain. Generó confusión en algunos usuarios. Pero cuanto más productos específicos hay más opciones de encontrar tu modelo ideal y cubrir los distintos deseos de los clientes. Hay muchas posibilidades de uso. 

Soportes en el tubo superior, por arriba y por abajo

El gravel está viviendo una situación parecida al MTB en los 90. Nos dejamos de medias soluciones y hemos creado una suspensión real para una gravel

El gravel es una modalidad que tiene muchas lecturas diferentes. Muchas formas de entender el gravel. ¿Crees que dentro del gravel va a haber esa segmentación y especialización de las bicicletas? ¿O habrá una gravel para todo? Sea viajes, competiciones, desplazamientos… ¿o habrá modelos para cada uso?

Si volvemos a la pregunta de si es divertido, queremos ofrecer el máximo de diversión. Dentro de nuestra empresa este año hemos añadido un montón de puntos de anclaje para soportes en las bicicletas de gravel, hemos aumentado su polivalencia. Puedes usarlas para ir al trabajo, para ir por carretera, para hacer viajes… lo que queremos es ofrecer el máximo de opciones posibles. No me sorprendería si el mercado se desarrolla en crear bicis de gravel muy específicas, pero creo que tardará en llegar aún.

Llegamos a la Niner MCR, un concepto que se sale de todo. Suponemos que surge de esa idea de crear algo divertido. ¿Pero cómo surge su desarrollo?

Lo que yo digo a la gente muchas veces. Una pick-up tiene suspensión. Un Porsche 911 tiene suspensión. ¿Tú te plantearías comprar un coche sin suspensión? Es un poco raro que un vehículo como la bicicleta, pensada para ir por muchos terrenos, puede ser sin suspensión. Desde ese punto de vista es absurdo. Volviendo a la comparación con los modelos de bicis de MTB de los años 90 fíjate que en aquella época había muchos productos de amortiguación en componentes. Como tijas de sillín con suspensión, potencias con suspensión… estamos viendo que en el mercado gravel están volviendo este tipo de productos. Unos productos que el mercado del MTB superó y dejó atrás para acabar creando bicicletas con suspensión. 

La gente, sin darse cuenta, está pidiendo suspensión de verdad. Hemos pensado que se la vamos a ofrecer, pero una auténtica suspensión, no soluciones intermedias que son parches. Decidimos probar y lanzar la primera gravel de doble suspensión. Hay muchísimos comentarios y muchísimas opiniones sobre la Niner MCR. Es una bicicleta de gravel, no nos confundamos. Da 50 mm de recorrido y tiene una cinemática de suspensión lineal, mientras las dobles de MTB tienen una cinemática progresiva. Si vas a hacer un salto vas a llegar a topes. Es un diseño optimizado para senderos gravel y singletrack, permitiendo a la vez poder rodar con ella por carretera. Hay gente que no entiende la necesidad de una suspensión en estas bicis. Si llegas a una curva con una transición de piedra a arena, ¿qué haces ahora con una bicicleta gravel? Frenar. Pues con la Niner MCR pasas sin problema. La suspensión trabaja. En curvas y bajadas ganas diversión y velocidad con una doble suspensión. Si las dobles no funcionasen estaríamos todos montando en rígidas en MTB. 

Niner MCR 9 RDO

El usuario en España asocia MTB a una bicicleta de XC de 100 mm. Si se sale de ese encasillamiento se puede descubrir mucha más diversión

Una cosa que llama la atención es que, aún siendo una bicicleta gravel que parece propicia para escoger un sistema de suspensión simple, como un mono pivote lo más minimalista posible, habéis querido mantener vuestro sistema de pivote virtual CVA. ¿Es un tema de imagen de marca o para explotar alguna característica en concreto?

La Niner MCR se podrá montar en los mismos pesos que hay en una bici de XC ligera. No va a ser una bici de 7 kg. La Niner MCR pesa más pero tiene mucha más funcionalidad sobre el terreno. Somos Niner. No hacemos soluciones a medias. No hemos hecho un experimento a ver que tal va haciendo la bici en aluminio. No. La hemos lanzado en el máximo nivel de carbono, el RDO, el mejor de toda la gama. Pusimos el sistema de suspensión CVA porque creemos mucho en él. La suspensión siempre tiene que absorber y funcionar. Parece raro dicho así. Pero no siempre pasa. Hemos puesto el CVA porque queremos la mejor suspensión. La eficiencia del pedaleo, que es un factor súper importante en gravel, quizás más que en XCO, con el CVA al poner tensión en la cadena extiende las dos bieletas e independiza la fuerza del pedaleo de la suspensión, que puede seguir funcionando. El pedaleo no impide el desplazamiento de la rueda con la suspensión. Hay filosofías de suspensión diferentes a la nuestra que buscan que la suspensión se bloquee con el pedaleo, pero nuestra filosofía es contraria a eso.

Tú tienes una visión global de muchos mercados, ¿cómo ves a España?

El mercado español está muy enfocado a la bicicleta de XC. Veo gente que ha comprado una bicicleta de XC que debería haber comprado una bicicleta de gravel. Veo gente que compra bici de XC que debería haber comprado una bici trail. Hay un encasillamiento del MTB. Creo que el mercado podría descubrir más diversión si rompe ese encasillamiento en el que se cree que una bici de MTB es una bici de XC de 100 mm de recorrido con un posición determinada. Gran parte de los que compran una doble de XC irían mejor en una Niner MCR de gravel, especialmente los que la usan mayoritariamente en pistas. Se lo pasarían mejor y serían más rápidos con una Niner MCR. Otros van más hacia el lado técnico, con saltos y más riesgo, seguramente irían mejor con una bicicleta de 130 mm de recorrido. Pero siguen en esa visión cerrada del MTB. 

Somos una marca que arriesga, muchas veces somos los primeros en lanzar nuevos conceptos.

Niner ha dado un salto importante en el ritmo de lanzamientos. Un nuevo patrón de diseño con la Niner RIP 9 RDO. ¿Qué espera al futuro de la marca?

Hace un año y medio contamos con un nuevo inversor y el primer proyecto fue salir con la Niner RIP 9 RDO. Creo que es una bici maravillosa en su estilo de bicicleta. Sube de forma increíble y baja de forma impresionante. Y pedalea más como una trail que no como la all-mountain que es. Este año decidimos centrarnos en renovar la gama de gravel. En los años que vienen vas a ver que la marca recupera su ritmo de lanzamientos. Hace 3 años nos quedamos algo estancados. La gente ha podido olvidar Niner en ese tiempo, pero Niner no se ha olvidado de lo que es. Somos una marca que arriesga, muchas veces somos los primeros en lanzar nuevos conceptos. Fuimos los primeros en comprometernos de forma total con las 29″, los primeros en aportar por 29″ de largo recorrido. Lanzamos una de 180 mm y nos llamaban locos. Y mira ahora. No hemos perdido el espíritu de innovación, perdimos temporalmente las capacidades para materializar nuestras ideas, pero ahora todos los proyectos que teníamos en mente están en marcha. Vienen años muy interesantes para Niner. 

¿Veis margen de innovación en el MTB?

El MTB ahora está estabilizado en cuanto a categorías. No hay mucho más que crear. Lo que va a pasar es que buscaremos sacar modelos con los que ser referencia en cada modalidad de MTB.

 

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